Bitcoin, cultura y valor

Este artículo se publicó originalmente en 2017 sobre Filosofía de Bitcoin .

¿De qué sirven los bitcoins si no puedes lucirlos? No puedo usar una cadena de bitcoin alrededor de mi cuello o un reloj de bitcoin en mi muñeca. Tampoco puedo colgar un bitcoin en la pared. Y debido a que los bitcoins son altamente divisibles y fungibles, se convierten en objetos de colección deficientes. No puedo completar mi colección de bitcoins o impresionar a la gente con la historia del lugar particular de un bitcoin en la historia o lo que lo hace diferente de los otros bitcoins que existen.

Estas limitaciones i son una de las razones por las que bitcoin es una reserva de valor peculiar.

Normalmente pensamos que el oro es caro porque la gente lo valora como joyería, que las obras de arte originales se valoran por su belleza y su lugar en la historia o en la obra de un artista. La gente colecciona monedas antiguas porque las encuentra hermosas o fascinantes y porque el instinto humano las impulsa a recolectar cosas que son raras y significativas de alguna manera.

Parece que son las características estéticas, históricas y culturales de este tipo de objetos, junto con su rareza y el impulso humano por coleccionar lo que les da su valor. Pero bitcoin no parece tener tales cualidades. Los bitcoins tampoco están respaldados por gobiernos o bancos centrales que pueden crear una demanda para ellos como lo hacen con el dinero regular. Los bitcoins tampoco proporcionan retornos como lo hacen las acciones.

Entonces, si no fue a través de estas propiedades, instituciones o devoluciones, ¿cómo pudieron los bitcoins volverse tan valiosos? ¿Bitcoin está en una gran burbuja que inevitablemente explotará?

En este artículo primero argumento, muy de acuerdo con la teoría del dinero de la burbuja de Moldbug, que si bien es cierto que bitcoin se encuentra en una gran burbuja especulativa, es sostenible.

Y en segundo lugar, al contrario de lo que solemos pensar sobre ellos, la mayor parte del valor de los objetos que mencioné anteriormente (oro, vinos finos, obras de arte, etc.) también es burbujeante.

Bitcoin es especial solo porque es un caso extremo del mismo mecanismo de burbuja. Si bien gran parte del precio de las obras de arte originales, los vinos finos y el oro se puede explicar por este mecanismo de burbujas, estos objetos también tienen cierto valor de consumo. El valor de Bitcoin, por otro lado, no es más que una burbuja. El mismo principio se aplica a otras criptomonedas como Ethereum.

Valor de intercambio
Una respuesta común a la pregunta de qué le da a Bitcoin su valor apela a las cualidades de Bitcoin como medio de intercambio. Bitcoin permite a las personas transferir valor, valor incorporado por el propio bitcoin, de una persona o no persona a cualquier persona o cualquier otra cosa de una manera rápida, económica y segura sin la participación de terceros. Y aunque en estos días las transacciones de bitcoins no son tan baratas o rápidas como antes, parece haber algo en esta respuesta.

Por otro lado, no es como si bitcoin se utiliza actualmente como medio de intercambio. Y aunque no está muy claro cómo relacionar unos con otros, parece que este uso actualmente muy limitado como medio de intercambio difícilmente justifica su alto valor actual.

Las cosas cambian cuando consideramos la promesa de su futuro uso como medio de intercambio. Si los problemas técnicos involucrados en la ampliación de bitcoin se pueden resolver para que se hagan posibles más transferencias de bitcoins, más rápidas y más baratas, pero aún seguras, el valor de bitcoin podría aumentar aún más. Esta posibilidad de mayor valor futuro podría justificar su alto valor actual.

Si bien definitivamente hay algo en esto, en realidad no muestra que sea la función de medio de intercambio de bitcoin la fuente de su valor. El problema es que para ser utilizado como medio de intercambio en todos los bitcoins ya necesita tener valor. Algo sin valor no se puede utilizar como medio de intercambio. Solo a través de la especulación sobre su valor futuro, bitcoin pudo dar ese salto de sin valor a valioso y, en primer lugar, llegó a utilizarse como medio de intercambio.

Alternativamente, si el bitcoin en sí mismo no puede acomodar un número mucho mayor de transacciones, puede ser posible construir un sistema de pago rápido, barato y seguro (o combinaciones de dichos sistemas) sobre bitcoin y su cadena de bloques. Las transacciones en ese sistema de pago no implicarían mover bitcoins. En su lugar, bitcoin se utilizaría en el sistema de liquidación en segundo plano.

En ese caso, sin embargo, no serían realmente bitcoins los que se utilizan como medio de intercambio en las transacciones cotidianas. En cambio, la tecnología y las instituciones creadas en la parte superior formarían el sistema de pago, mientras que los bitcoins en sí no se moverían mucho.

Sin embargo, en este escenario en el que no son muy demandados como medio de intercambio, bitcoin aún sería muy valioso. O más bien, tendría que ser muy valioso para su blockchain y, por lo tanto, los sistemas de pago construidos en la parte superior para ser seguros y para que bitcoin pueda usarse en el sistema de liquidación a continuación.

Causalidad revertida

Todos nuestros intentos de explicar el valor de bitcoin fallan. Bitcoin no tiene las propiedades que parecen explicar cómo las tiendas tradicionales de valor como el oro, las obras de arte originales, el vino fino o los objetos de colección se vuelven valiosos, y sus usos como medio de intercambio o como capa de liquidación detrás de un sistema de pago dependen sobre su valor en primer lugar.

La razón por la que no podemos explicar los orígenes del valor de bitcoin, sugiero, es que cuando pensamos en la función de almacenamiento de valor de objetos como oro, arte original, vino fino, objetos de colección y bitcoin, obtenemos la causalidad al revés. .

Claro, el oro es brillante y duradero, las obras de arte son hermosas y significativas, las monedas antiguas nos conectan con nuestra historia humana, etc. Pero, en última instancia, el oro no es valioso porque lo usamos en joyería; usamos oro como joyería porque es valioso. El oro se vuelve interesante como joyería porque nos permite lucirnos ante los demás o, como explica Drake, incluso ante nosotros mismos.

Y la razón fundamental por la que bitcoin es valioso en este momento es que la gente piensa que bitcoin será aún más valioso en el futuro.

La cultura importa

La razón por la que normalmente obtenemos esta causalidad al revés es que en el caso de las reservas tradicionales de valor como el oro, las obras de arte y los vinos finos, este mecanismo causal está típicamente incrustado y oscurecido y complicado por normas sociales, culturales, estéticas y epistémicas. , valores y prácticas que acompañan, explican y aparentemente justifican el valor de un activo.

Por ejemplo, es sumamente improbable que una pintura hecha por su hija de 5 años se valore en 100 millones de dólares. Carece de las propiedades estéticas e históricas que conmoverán o inspirarán a la gente. Los expertos en arte no escribirán catálogos, artículos o libros al respecto, los museos no lo incluirán en exposiciones y los historiadores del arte no intentarán situar la obra en su contexto histórico (artístico).

Y aunque una buena fotocopia de un Rembrandt puede tener muchas de las mismas cualidades estéticas que el original, nunca se venderá por más de un par de cientos de dólares en el mercado porque carece de las propiedades históricas y la rareza del original, convirtiéndolo en un candidato desesperado para satisfacer nuestro impulso de recolectar. Del mismo modo, un vino de supermercado podría saber tan bien como un Cheval Blanc de 1947, pero carece de la historia y la rareza de este último, y de las descripciones líricas con las que los expertos intentan expresar sus supuestas cualidades intrínsecas.

La especulación importa más

Pero aunque estas cualidades pueden haber sido importantes para que este tipo de objetos se vuelvan valiosos en primer lugar, es a través del mecanismo de especulación que realmente obtienen la mayor parte de su valor en el mercado: la gente los valora porque dentro de este contexto de normas, valores y prácticas culturales, sociales y estéticas, esperan que otras personas los valoren en el futuro. De esta manera, estos objetos almacenan (y generalmente aumentan) valor, y la gente puede venderlos o mostrarlos para capitalizar ese valor. Es este mecanismo de especulación el que hace que el precio de estos objetos sea mucho más alto de lo que sería solo por su valor de consumo.

Para ilustrar este principio, imagine cuál sería el efecto en el precio de mercado de las obras de arte originales si se hiciera ley que después de la muerte de su próximo propietario la pieza tuviera que ser destruida. En ese caso, el propietario actual y el próximo propietario seguirían obteniendo el valor de uso directo de la pieza (salvo por la comodidad de saber que dejarían algo para sus descendientes) pero dejaría de funcionar como depósito de valor. Esto supondría una alteración espectacular del mecanismo de valoración descrito anteriormente y provocaría una caída drástica del precio.

O imagina que no se te permitiría mostrar piezas de arte o joyas a otras personas o incluso hacerles saber que las posees. Aún podía comprar libremente obras de arte y joyas en mercados anónimos y disfrutarlas en la privacidad de su hogar, pero ya no podía lucirlas. Esto también interrumpiría drásticamente el mecanismo de valoración descrito anteriormente y provocaría una gran caída en el precio.

Entonces, aunque los ricos contextos culturales en los que se incrustan las reservas de valor, como el oro, las obras de arte, el vino fino, etc., eran condiciones importantes para que este tipo de objetos se volvieran valiosos, el principal impulsor de la función de reserva de valor de estos objetos es el especulativo. Son tan valiosos como lo son ahora porque la gente espera que sean valiosos en el futuro. Pero este mecanismo especulativo se ve oscurecido y complicado por estas elaboradas normas, valores y prácticas sociales, culturales, estéticas, epistémicas que parecen proporcionar una explicación y justificación del valor del objeto.

Racionalización del valor

Es cierto que los expertos se vuelven líricos sobre las cualidades superiores de un Cheval Blanc de 1947, o el sonido superior que proviene de un Stradivarius, pero lo que realmente puede estar sucediendo aquí es la proyección y la racionalización .

La gente proyecta el alto valor de mercado de estos objetos sobre los propios objetos, en forma de supuestas cualidades estéticas superiores. Lo hacen porque necesitamos buenas historias, buenas razones para explicar, o mejor dicho, para racionalizar el enorme valor de estos objetos que en realidad se debe en gran parte a la especulación.

Esta es también la razón por la que los resultados de la investigación y las pruebas a ciegas en las que los expertos no logran distinguir los vinos caros supuestamente superiores de otros vinos o el sonido de un Stradivarius del de otros violines tienen tan poco efecto en los precios pagados por estos objetos. en la industria.

En cierto modo, una investigación tan seria y unos experimentos inteligentes no captan el sentido. La gente quiere y necesita creer las historias y descripciones de las supuestas propiedades superiores que explican el alto valor de estos bienes, aunque existen buenas razones empíricas para pensar que esas descripciones y explicaciones son falsas. Un Stradivarius no suena ni toca mejor que los nuevos violines de alta calidad. Pero admitir esto o incluso tratarlo genuinamente como una declaración que necesita una verificación empírica haría implosionar todo y dejaría al descubierto el mecanismo de especulación que fue responsable del alto valor durante todo este tiempo.

El aspecto profundamente extraño aquí es que el elemento de simulación inherente a este tipo de contextos culturales compartidos ayuda a sostener el alto valor de estos objetos al oscurecer el mecanismo, la especulación, que en realidad es responsable de la mayor parte de ese valor.

Las personas tienen que tomarse las historias y las descripciones en serio y literalmente, pero al mismo tiempo no pueden actuar como lo harían si realmente las tomaran en serio y literalmente: en ese caso, lo harían debe estar abierto a la posibilidad de falsificación, por ejemplo.

Es un equilibrio notablemente delicado de seriedad y falta de seriedad que todos los involucrados en estos contextos parecen ser capaces de mantener sin esfuerzo. Solo los forasteros, como los investigadores serios, intentan sin éxito interrumpirlo de vez en cuando.

La belleza de la fantasía
Aunque los párrafos anteriores pueden parecer críticos de lo que sucede en este tipo de prácticas y creencias, no hay nada inherentemente objetable o incorrecto en ellos. El impulso de aceptarlos, de seguirlos y de complacerlos, de formar y mantener normas y rituales a su alrededor es tan humano y no objetable como el impulso de recolectar artículos raros y significativos, o el impulso que hace que las personas racionales se alegren cuando ‘ su club de fútbol gana o llora cuando pierde. En todos estos casos, hay elementos de simulación o fantasía, una elección semi-deliberada de no analizar estas cosas hasta que no quede nada.

En contraste, las mismas personas que pueden suspender su incredulidad cuando se entregan a estas prácticas serán completamente serias y racionales cuando se trata de la facticidad de otro aspecto: cuando un presunto vino Cheval Blanc de 1947 o un violín Stradivarius resultan ser sea ​​una falsificación, inmediatamente pierde todo su valor. Cuando se trata de ese aspecto, la gente se toma las cosas de forma totalmente literal y seria.

Lo cual es completamente sensato cuando nos damos cuenta de que para la coleccionabilidad y el mecanismo especulativo, la rareza y la originalidad son características cruciales, mientras que las cualidades estéticas demostrablemente superiores no tienen por qué serlo.

Valor desnudo

Lo notable de bitcoin, en contraste con los objetos descritos anteriormente, es que existe casi por completo sin este tipo de contextos de normas, valores y prácticas culturales, sociales y estéticas establecidas.

Bitcoin es la encarnación más pura del mecanismo especulativo y de burbujas responsable de la función de almacenamiento de valor. La gente compra un bitcoin no porque se hayan escrito libros sobre la belleza de un bitcoin específico, o para mostrar ese bitcoin en el club, sino porque piensan que este bitcoin, o cualquier bitcoin, será más valioso en el futuro.

Por esta razón, bitcoin muestra que para que un objeto se convierta en una tienda de alto valor no es suficiente que tenga, o se diga que tiene, ciertas propiedades valiosas de la forma en que los vinos finos, las obras de arte, etc. al hacerlo, ni siquiera es necesario. El valor de Bitcoin es el resultado de nada más que especulaciones. No es más que una burbuja. Ni siquiera requiere la pretensión de que su valor sea atribuible a alguna característica inherente al propio bitcoin.

Sin embargo, es cierto que esta es una forma algo exagerada de expresarlo. En la historia de Bitcoin ha habido factores estéticos, culturales o ideológicos que probablemente motivaron a algunas personas a comprarlos. Algunas personas admiraban la belleza del diseño de bitcoin o estaban fascinadas por cómo funciona exactamente, por lo que querían comprar bitcoins para probarlo o estudiarlo por sí mismos. O pueden haber valorado bitcoin porque lo vieron como un motor de cambio político con el que estaban de acuerdo, o apreciaron la humanidad en su promesa de permitir que cualquier persona participe directamente en transferencias de valor con cualquier otra persona en el mundo. En tales casos, las personas pueden haber comprado bitcoins más para ayudar a poner en marcha estos procesos que para beneficiarse de ellos.

Para que Bitcoin haya despegado en primer lugar, un contexto más amplio de motivaciones distintas a la especulación bien puede haber sido crucial, al menos en la medida en que, en su ausencia, la especulación sobre su valor futuro podría haber sido insuficientemente optimista. .

También es posible que en el futuro se desarrolle un contexto más rico de normas, valores y prácticas culturales, estéticas, sociales y de otro tipo en torno a Bitcoin. Tal vez alguien encuentre una manera de mostrar bitcoins con estilo a los demás como lo haría con una cadena de oro.

O tal vez a pesar de la fungibilidad general y esencial de bitcoin, algunas (partes de) bitcoins se volverán más valiosas que otras, debido a alguna característica única. Quizás la gente pagaría, por ejemplo, cinco bitcoins por una transacción de un bitcoin de uno de los primeros bloques de Satoshi. Por otra parte, la divisibilidad de bitcoin puede complicar esto, ya que los bitcoins en los bloques de Satoshi podrían dividirse en miles de millones de partes para que no sean raros. Además, incluso si los bitcoins de los primeros bloques pudieran de alguna manera convertirse en coleccionables, esto aún no explicaría el valor de todos los demás bitcoins en circulación.

Burbujas sostenibles

He argumentado que la función de depósito de valor responsable del valor de no uso de los objetos es un mecanismo que hace saltar burbujas. Es un mecanismo por el cual las personas dan valor a los objetos esperando que otros los sigan valorando en el futuro.Y he argumentado que este burbujeante valor de no uso constituye la mayor parte del valor de activos como oro, obras de arte, vinos finos, objetos de colección, pero especialmente de bitcoin.

¿Pero no explotan las burbujas? Y si bitcoin encarna este mecanismo de la forma más pura, ¿no significa esto que el valor de bitcoin no es más que una burbuja y que puede explotar en cualquier momento?

No. No todas las burbujas explotan. En todo caso, el alto valor continuo de los objetos que hemos discutido aquí (oro, obras de arte, vino fino, objetos de colección) es evidencia de que se pueden mantener las burbujas de reserva de valor, que no son inherentemente inestables ni están destinadas a explotar. p>

Y en cuanto a bitcoin, sí, es matemáticamente cierto que su valor no puede seguir creciendo a este ritmo de forma indefinida. Simplemente no hay suficiente valor en el mundo para mantener décadas de este ritmo de crecimiento. Pero si bien una desaceleración del crecimiento del valor de bitcoin puede significar el fin de bitcoin como un activo especulativo de alto riesgo y alto rendimiento, no significa el fin del valor del activo en sí.

Esto es lo que hace que Bitcoin sea fundamentalmente diferente de un esquema Ponzi. Si bien es imposible que un esquema Ponzi sobreviva por mucho tiempo si deja de agregar suficientes usuarios nuevos para pagar las devoluciones y retiros de los usuarios existentes, bitcoin podría al menos teóricamente sobrevivir al final de su crecimiento. Podría hacerlo mediante la transición a un depósito de valor estable y de bajo crecimiento.

Por cierto, dicha estabilidad de precios también aumentaría su atractivo como medio de intercambio. Pero incluso si nunca llega a ser ampliamente utilizado como medio de intercambio, bitcoin aún podría seguir existiendo como la forma más pura de depósito de valor que el mundo haya visto, como algo que es valioso por ninguna otra razón que esa. la gente espera que siga siendo valioso en el futuro.

Por supuesto, el otro lado de esto es que cuando las personas, por cualquier número de razones, dejan de esperar que bitcoin tenga valor en el futuro, dejará de tener valor hoy.

La burbuja de bitcoin no tiene que explotar, pero podría hacerlo.