El punto verde en el horizonte

El cálido sol del mediodía de julio golpeaba el pequeño muelle de madera. Cuando una suave brisa cálida hizo que el agua se ondulara, un sonido un poco más fuerte que el susurro de las hojas comenzó en la distancia. Durante los siguientes minutos, el sonido aumentó y de repente apareció: una especificación verde en el horizonte.

A principios de la década de 2000, Russell (Russ) Gregg tomó t o los cielos para cumplir un sueño de toda la vida. Si bien siempre le había gustado trabajar en automóviles y camiones que iban desde modernos hasta clásicos, una de sus pasiones vivía muy por encima de su garaje en el cielo azul. Desde pequeño, al crecer cerca de KDLH, el pequeño aeropuerto ubicado en Duluth, Minnesota, tuvo el sueño de aprender a volar.

Antes de comenzar su propio taller de chapa metálica con su hermano, Larry, Russ se alistó en la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, y completó su entrenamiento inicial en la Base de la Fuerza Aérea Lackland en San Antonio, Texas. Luego estaría destinado en Michigan y finalmente con la Guardia Nacional Aérea en St. Paul, Minnesota, de la que fue dado de alta después de tener su tercer hijo, Robert. Durante su tiempo en la Fuerza Aérea, Russ aprendió el oficio del trabajo de chapa mientras lo usaba para ayudar en la construcción de aviones. Esta se convirtió en su primera conexión con la aviación como adulto. Si bien todavía tenía interés en volar aviones además de trabajar en ellos, tenía una familia que alimentar.

Después de su alta, Russ se dedicó a la industria de la calefacción y el aire acondicionado, y finalmente fundó Midland Heating en Burnsville, Minnesota, donde él y su esposa Jane criaron a cuatro hijos. Durante gran parte de este tiempo pasó gran parte de su tiempo libre en el bosque cazando ciervos y urogallos o pescando en el lago. Cuando no disfrutaba del aire libre, trabajaba en su garaje en muchos de sus coches y camiones favoritos, desde utilitarios hasta clásicos. Si bien estaba involucrando muchas de sus pasiones, todavía había una que lo aludía. Después de que le diagnosticaran cáncer, comenzó a poner su vida en orden y decidió pasar más tiempo con su familia y perseguir los sueños que siempre había tenido pero que nunca había intentado.

Después de toda una vida posponiéndolo, comenzó su entrenamiento en 2002 luego de su primer vuelo de aviación general en un Cessna 172 con su sobrino, Larry Jr., quien estaba trabajando para obtener su certificado comercial en ese momento. Compró un pequeño club de vuelo en el aeropuerto a solo unas millas de la cabina que él y su esposa, Jane, poseían en Siren, Wisconsin. El avión era un PA-22 de 1954 designado N3725A (72A). Las alas y el fuselaje estaban cubiertos de lona y pintados de un verde menta que se parecía al mejor helado de menta de la heladería local de la zona.

A través del club, Russ encontró un CFI de la Universidad de Dakota del Norte para poder comenzar su entrenamiento. Después de progresar en su formación, deseaba tener la experiencia de un primer solo. Sin embargo, después de dos ataques cardíacos, no pudo obtener un médico de tercera clase, lo que finalmente le impidió lograr su primer solo.

A pesar del revés, continuó volando con su instructor, incluida una cálida mañana de julio de 2002 cuando sobrevoló su cabina. Esa semana, dos de sus nietos se quedaron con ellos durante unos días y Russ decidió demostrarles sus habilidades de vuelo. Cuando los nietos se sentaron en el pequeño muelle de madera, una suave brisa hizo que el agua se ondulara y las hojas crujieran. De repente, un sonido un poco más audible que las hojas y el agua apareció en la distancia. Durante los siguientes minutos, el sonido aumentó y de repente apareció: una especificación verde en el horizonte.

El punto creció y finalmente tomó la forma del pequeño PA-22 verde. Russ y su instructor “agitaron” con las alas mientras volaban por encima. La rodearon una vez y luego se dirigieron de regreso al aeropuerto. Si bien toda la experiencia solo duró unos cinco minutos, ese momento ayudó al mayor de los hermanos a darse cuenta de su pasión por la aviación. Más tarde se consolidó cuando su abuelo vio sus videos de la escuela de tierra piloto privado de King Schools (¡en cinta de VCR!)

Apenas unos meses después de que este diagnóstico de cáncer de Russ empeorara. Entre sus tratamientos de quimioterapia, cirugías y recuperación, Russ se enfermó demasiado para continuar su entrenamiento de vuelo. Finalmente vendió su participación en el club de vuelo y perdió su batalla contra el cáncer el 17 de febrero de 2004. Mientras Russ se había ido, su pasión por la aviación no se debía a que había plantado una semilla en el corazón de su nieto.

Esta semilla comenzó a brotar el 5 de junio de 2004 cuando su nieto tomó un vuelo de EAA Young Eagle en un BL-Champ de Lake Elmo, Minnesota (21D) con uno de sus pilotos de Young Eagles. Durante este vuelo, el nieto de Russ experimentó la magia de la aviación general que su abuelo había experimentado solo unos años antes. ¡El nieto se bajó del pequeño avión con rueda de cola con una sonrisa en su rostro y proclamó con orgullo que quería convertirse en piloto!

Unas horas después del vuelo de los Young Eagles, toda la familia Gregg se reunió en el cementerio de Eagan, Minnesota, para colocar los restos incinerados de Russ en su “cajón”. Durante el tiempo en el cementerio, la familia soltó globos amarillos y verdes en honor a su memoria. Mientras el nieto observaba cómo los globos flotaban suavemente hacia los cielos, los globos verdes se convirtieron en reflejos verdes, tal como había aparecido el Piper Tripacer dos años antes.

Durante la siguiente década, el nieto siempre mantuvo su amor por la aviación en su corazón, pero no fue hasta su primera visita a EAA AirVenture en Oshkosh, Wis. en 2007 que su sueño de convertirse en piloto se hizo realidad por completo. Después de pasar unos días inmerso en el maravilloso mundo de la aviación, sabía que quería convertirse en piloto pero no comenzaría su entrenamiento hasta 2012. Su primer vuelo oficial de entrenamiento fue el 17 de septiembre de 2012 en un Cessna 172 en Valters Aviation en 21D, el aeropuerto donde había tomado su vuelo de Young Eagles solo ocho años antes. Mientras caminaba de regreso al FBO después de su vuelo, un Piper Warrior llamó su atención en la rampa. Le preguntó a su instructor qué tipo de avión era y cuando supo que era un Piper, instantáneamente supo que quería entrenar en él. Durante las siguientes 15 horas de vuelo continuó su entrenamiento en el Warrior.

Después de muchas horas de entrenamiento agotador (y de aprobar su examen escrito), el nieto completó su primer solo en el Warrior N21522 en 21D. Al salir de la aeronave, su instructor lo saludó y procedió a cortar sus “faldones de camisa” e inscribirlos con la información del vuelo en rotulador permanente negro. El nieto miró hacia arriba y supo que su abuelo había estado con él durante todo el vuelo.

A medida que avanzaba el entrenamiento, el nieto tuvo que cambiar de escuela de vuelo y terminó completando su entrenamiento de piloto privado en Fleming Field (KSGS) en South St. Paul, Minnesota en un Beechcraft Skipper (junto con algo de entrenamiento en su Warrior II) . El 10 de julio de 2014, el nieto de Russ voló desde St. Paul, Minnesota, a Osceola, Wisconsin, para reunirse con el examinador piloto designado Lynnwood ‘Woody’ Minar para su chequeo. Pasó con gran éxito y fue certificado como piloto privado. Mientras el nieto volaba de regreso a St. Paul con su nuevo certificado, sacó una foto gastada de su abuelo con el Tripacer de su bolsa de vuelo y la colocó en el asiento junto a él. Más tarde esa noche, el nuevo piloto privado completó su primer vuelo con un pasajero, su padre y el hijo de Russ, Robert.

Si bien estaba entusiasmado con su nuevo certificado, la universidad le impidió volar mucho durante los próximos cinco años. Sin embargo, continuó haciendo un seguimiento de N3725A y en abril de 2019 descubrió que el avión tenía su base en Birchwood, Ak. Encontró la información del propietario actual en línea y lo llamó para ver si podía ver el Tripacer mientras estaba en Alaska más tarde ese verano. El propietario aceptó felizmente y el 23 de agosto de 2019 el nieto y uno de sus mejores amigos (y compañeros pilotos) se dirigieron al aeropuerto de Birchwood. Mientras conducían hacia la calle de rodaje una vez más, el Tripacer verde apareció en el horizonte y se hizo más grande a medida que se acercaban. El nieto sonreía de oreja a oreja: ¡había encontrado el avión que lo había iniciado todo! El avión había sufrido algunos cambios a lo largo de los años y su pintura comenzaba a desvanecerse, pero era el mismo avión. Una sensación de calma se apoderó del nieto cuando tocó el control que su abuelo había tocado casi dos décadas antes. Supo al instante que necesitaba ponerse al día y reanudar su vuelo.

A la tarde siguiente, el nieto despegó del aeropuerto de Palmer, Ak. con CFI Levi Althens en un Cessna 172 hacia Birchwood. Esta fue la primera vez que el nieto había volado en casi cinco años. El dúo realizó una serie de patrones en Birchwood, mientras bajaban después del despegue final, el nieto miró y vio al Tripacer sentado en la rampa, disfrutando de la luz dorada del atardecer. Sabía que su abuelo estaba allí.

Después de que el nieto regresó de Alaska, se unió a un club de vuelo en el Aeropuerto Crystal (KMIC) en Crystal, Minnesota y continuó recibiendo instrucción dual hasta que fue capaz de ser aprobado como actual por uno de los CFI del club. Unas semanas después de haber sido despedido, el nieto hizo un viaje a campo traviesa a Siren, Wisconsin, donde su abuelo había entrenado. Mientras estuvo allí, tuvo el placer de conocer a Mike Whiteside, un piloto que había estado en el mismo club de vuelo con su abuelo. Intercambiaron historias sobre volar y el nieto se enteró de que Mike todavía volaba, esta vez un Cessna 152. Después de repostar el avión, el nieto despegó e hizo un giro a la izquierda hacia la cabina de sus abuelos y voló por el mismo camino que su abuelo había volado hace casi dos décadas. Cuando la cabaña apareció a la vista, también lo hizo el muelle en el que el nieto y su hermano habían estado parados mientras Russ volaba por encima. El nieto sonrió para sí mismo cuando los recuerdos de ese día lo inundaron. Mientras giraba hacia el curso que lo llevaría de regreso al aeropuerto Crystal, sintió como si su abuelo estuviera sentado en el asiento del copiloto diciendo: “Vámonos a volar, Chris”.